Vía Láctea

Galaxia en la que orbita nuestro sistema solar y nuestro planeta.

Mientras lees esto, imagina que en el lugar donde vives, una noche normal de verano derrepente desaparecen todas las luces de tu ciudad, el cielo está claro y sin nubes. Si volteas a ver al universo, después de algunos minutos en lo que tu vista se acostumbra, podrías apreciar que hay una gran franja de luz, estrellas y gas. Esta franja es nuestra galaxia, la Vía Láctea, donde está orbitando nuestro sistema solar y por lo tanto donde estamos orbitando nosotros actualmente.

Desde las primeras culturas el ser humano ha observado ese espacio tan llamativo en el cielo nocturno tratando de interpretar que es. Poco a poco desde esos tiempos hasta la actualidad, el ingenio de varias personas ha logrado estudiar esa franja de luz, tan lejos, tan fuera de nuestro alcance y ha podido descifrar que es, que hay ahí, cómo funciona y al mismo tiempo han revelado nuevos misterios y más preguntas por resolver.

¿Qué es la Vía Láctea?

La Via Láctea es una galaxia espiral grande y normal en comparación a otras galaxias espirales. Se encuentra en un grupo local de alrededor de 100 galaxias entre las que está Andrómeda. Consiste en una estructura de aproximadamente 100 000 años luz de longitud en la que hay un nucleo central, rodeado de un disco en órbita donde están la mayoría de las estrellas y este a su vez rodeado de un halo de gas tenue con forma circular donde hay varios grupos compactos de una gran cantidad de estrellas a los que se les llama cúmulos globulares.

Estudiar la Vía Láctea no ha sido facil ya que nuestro sistema solar está dentro de uno de los brazos del disco lo que nos da una perspectiva limitada y en ocasiones obstruida del panorama completo de la galaxia. Sin embargo al observar galaxias similares y buscar las mismas características aquí le permite a los astrónomos deducir como es nuestra galaxia.

El disco cuenta con un par de brazos masivos simétricos y otros brazos más pequeños y ligeros compuestos por gas y estrellas. Los nombres de los brazos principales son Perseo, Orión, Sagitario y Cisne. Nuestro sistema solar se encuentra en el brazo de Orión y tarda aproximadamente 225 millones de años en dar una vuelta completa. Orbitamos a 220 km/s respecto al centro.

Alrededor de la región central hay un abultamiento de 10 000 años luz de radio aproximadamente donde existen estrellas rojizas y donde se piensa cada vez con más certeza que hay un agujero negro supermasivo.

Sagittarius A*

Durante los años 50's se detectó en el centro de la galaxia una fuente compacta que emite radiofrecuencia con mucha intensidad que se piensa que solo podría ser originada por un agujero negro supermasivo al cual llamaron Sagittarius A*. En 2012 el observatorio Chandra de rayos x de la NASA dedicó varias semanas a capturar imágenes de esa región en la que pudo observar el gas que está girando alrededor del agujero negro a temperaturas de millones de grados.

¿Que es lo que veríamos si viajáramos hacia el centro de la Vía Láctea?

  • A 500 años luz de Sagittarius A* la densidad de estrellas es cada vez mayor y hay más nubes de gas molecular más calientes y turbulentas que en el disco.
  • A 25 años luz veríamos un anillo de gas en rotación.
  • A 5 años luz del centro veríamos una cavidad central con muy poco gas en forma de espiral donde abundan estrellas.
  • A pocos días luz encontraríamos un cúmulo de estrellas un millon de veces mas denso que lo que es cerca del sol. Estas estrellas se mueven muy rápido (más de 1 000 kilometros por segundo) y sus movimientos revelan la masa del objeto central.

La masa del agujero negro es 4 millones de veces la masa del sol en un radio de menos de 6 horas luz y ubicado a 26 000 años luz de la Tierra.

El halo galáctico

El disco central de la galaxia está rodeado por una nube o halo de gas de forma aproximadamente circular en la que se encuentran los cúmulos globulares y estrellas.

Los objetos en el halo son extremadamente antiguos, formados casi al mismo tiempo que la galaxia. Sus órbitas son muy exéntricas y en todo tipo de direcciónes a diferencia de los objetos en el disco. Su composición en general es mucho más simple: hidrógeno y helio aunque también hay estrellas con abundancia de elementos más pesados.

Es dificil determinar la dimensión del halo ya que es muy tenue, poco poblado y no tiene un borde nítido donde termine claramente. Se han considerado algunos métodos para poder conocer su tamaño:

  • Identificar donde terminan los cúmulos globulares. Los más lejanos están a 150 000 años luz por lo que el halo es al menos esa distancia.
  • Medir la distancia del centro a los objetos en el halo o a la distancia máxima que pueden alcanzar en sus órbitas los objetos con velocidades sumamente altas cerca a las velocidades de escape de la galaxia.
  • Estudiar las rotaciones de las galaxias cercanas lo cual nos lleva al siguiente tema.


Materia oscura

Este es uno de los misterios más grandes de la astronomía moderna. La velocidad de rotación de cualquier objeto dentro de la galaxia depende de su masa. A mayor masa, mayor la velocidad de rotación. Sin embargo lo que se observa en las galaxias es que la velocidad de rotación, incluso muy lejos del centro, es casi constante. Por lo tanto se puede inferir que la masa de las galaxias se extiende mucho más alla de sus discos y que es muy superior a la materia visible en estos. Solo el 10% de la materia es visible.

La materia oscura también revela su existencia en galaxias externas. Por ejemplo donde orbitan dos galaxias al rededor de un punto, pero si se considera su masa visible, no sería suficiente para estar en órbita.

El gran problema es que la materia negra no emite ninguna radiación y solo se sabe de su existencia por el efecto de gravedad que tiene en la materia visible.

Objetos de la galaxia

Aunque a simple vista uno pudiera pensar que la galaxia es estática y que solo existen estrellas, planetas y gas, en realidad hay unan gran variedad de objetos y fenómenos que suceden constantemente. Aquí te mostramos algunos de ellos:

  • El medio interestelar, es decir el espacio entre estrellas. Aproximadamente de 1 átomo por cm3. Compuesto de 70% hidrógeno, 28% helio y 2% elementos más pesados.
  • Nubes moleculares: nubes opacas donde se forman las estrellas.
    • Discos protestelares o protoplanetarios.
    • Jets protoestelares: emisiones en los polos de los discos protoplanetarios
  • Nébulas
    • Nébulas reflejantes
    • Nébulas de emisión
    • Nebulosas planetarias
  • Estrellas
    • Estrellas cafes
    • Estrellas normales que con el tiempo se convierten en enanas blancas
    • Estrellas masivas, se consideran así cuando su masa es ocho veces mayor a nuestro sol o más.
  • Supernovas, es decir explosiones extremadamente brillantes de las estrellas masivas
    • Residuios de supernovas
  • Estrellas de neutrones
  • Pulsares
  • Agujeros negros
  • Expulsiones de rayos gamma
  • Lentes gravitacionales

 

La Vía Láctea en la antigüedad

En la actualidad se conoce una gran cantidad de información sobre la Vía Láctea, pero los seres humanos de las culturas antiguas ¿qué imaginas que habrán pensado al ver ese lugar en el cielo nocturno?

La escritora María Veguín Casas recolectó los mitos que existían en la antiguedad y algunos coincidían en ver en la Vía Láctea un reflejo del algún río importante para el desarrollo de cada cultura:

En Egipto

Los egipcios pensaban que fué construida por Isis al regar una gran cantidad de trigo en el cielo. Despúes creían que era una imagen celeste del río Nilo, es decir un Nilo celeste por el que cruzaba el país de los muertos.

En la India

En la mitología de la India se relacionaba a la Vía Láctea con el río sagrado Ganges en el cual existieron varios asentamientos y las personas asistían a bañarse, purificarse y meditar.

En China

En este país le llamaban Tian Ho o Celeste Ho ya que también pensaban que era un reflejo en el cielo del río Ho o Amarillo. Pensaban que era de ceda debido a las áreas blanquecinas. Estaba relaccionado a la lluvia ya que la temporada cuando está más visible es cuando hay lluvias más intensas. También la Vía Lactea está ligada a una leyenda que despúes se adopta en Japón acerca de la diosa Tejedora.

En Japón

En los japoneses también lo relacionaban a un río celeste. Esto lo podemos ver en la festividad Tábata-Sama y la leyenda de Orihime, hija del Dios Supremo.

Orihime, hija del Dios Supremo pasaba los días tejiendo ropas muy delicadas para ella y su padre. Un día se enamoró de un campesino joven llamado Hibobushi quiene era mortal y pobre, pero que aún así ella se enamoró perdidamente de el.

Su padre amaba a su hija y les permitió casarse. Ellos pasaban todo el tiempo entregados a su pasíon y ella dejó de tejer y el de cuidar su campo. Su padre se enojó y los separó con el Gran Río (la Vía Láctea). Solo les permitía verse una vez al año (séptimo día del séptimo mes del calendario lunisolar antiguo) y solo si el cielo era claro. entonces las urracas les construían un puente para que estuvieran juntos.

En Peru

En América del Sur también se puede ver que relacionaban la Vía Láctea con el reflejo de un río. En Perú se identifica el río Vilcanota con la VL. Los astónomos incas no clascificaban el cielo de acuerdo a constelaciones y estrellas sino a las zonas oscuras del cielo entre estrellas y las identificaban con animales familiares a ellos como la llama, el puma y las cerpientes.

La constelación andina Yacana o Catachilay representa una llama celeste. Esta se ubica en la parte sur de la Vía Láctea, las estrellas alfa y beta Centauro son sus hojos.

En Grecia, la mitología griega

Los griegos acudieron a sus dioses para explicar la mancha celeste y crearon mitos de los que sobresalen dos. El primero es el mito de Faetín y surge debido a que se puede comparar el color blanquezino de la Vía Láctea con la ceniza gris que queda después de un incendio:

Faetón, hijo de Helios (diós del sol) y Climente. Para demostrar a sus amigos que en relidad era hijo de Helios le pidió a su padre permiso para conducir el Sol a lo que este acccedió. Cuando Fatón condicía perdió el control de los caballos lo que causó desastres que provocabn incendios en la tierra. Para detenerlo Zeus envió un rayo contra el carro y esta callo convertido en una bola de fuego en el río Eridano. Faetón se ahogó en el dío pero tuvieron piedad de el y lo convirtieron en cisne.

Y el segundo es el más conocido y habla sobre Hera quien fue engañada por su esposo Zeus para amamantar a Hercules mientra ella dormía. Al despertar y darse cuenta de quien era, es decir un hijo ilegítimo de Zeus, se separó al bebé de su pecho y esto causo una salpicadura de su leche en el cielo, a lo que se le conoce como Vía Láctea.

Contexto de Vía Láctea
Contexto directo
Contexto indirecto
Contexto general

Características de la Vía Láctea

Descripción breve de las variables que se estan midiendo para este tema.

Cantidad de estrellas 100 000 000 000 estrellas
Edad 13 500 000 000 años
Masa 1 500 000 000 000 000 masas solares
Tamaño 100 000 años luz

Under a star called sun

Un juego de ciencia ficción sobre el duelo, aferrarse a los recuerdos desvanecidos, y llevar el mundo sobre sus hombros, hecho para la serie GLITCH de la revista LIMINAL, lanzado en junio de 2020 como parte del Festival de Escritores Emergentes.

Utilice las teclas de W A S D o flechas para moverse e interactuar.
Advertencia de contenido: alusiones al dolor, la muerte
Haga clic en la pantalla del título al principio si no responde al principio

banda sonora: Elegy For A Cosmonaut, realizada en beepbox.co

Dificultad: Facil
Duración aprox.: 5min

Hextris (juego de prueba)

Un juego adictivo inspirado en Tetris. Juegalo en www.hextris.io, o https://hextris.github.io/hextris. Por:

  • Logan Engstrom (http://loganengstrom.com/)
  • Garrett Finucane (https://github.com/garrettdreyfus)
  • Noah Moroze (https://github.com/nmoroze)
  • Michael Yang (https://github.com/themichaelyang)
Dificultad: Facil

La evolución de la Vía Láctea

Párrafo de introducción para esta línea de tiempo acerca de los sucesos que se conocen de la evolución de la Vía Láctea.

Nube de gas

Se piensa que la Vía Láctea era una gran nube de gas aproximadamente esférica, compuesta por hidrógeno y helio. Esta nube se contrae y se condensa lentamente y se forman las primeras estrellas.

Surgen primeras estrellas

Las estrellas más grandes cursan su ciclo de existencia para terminar en supernovas y regresar el gas al espacio pero ahora con elementos más complejos. Algunas de las estrellas más pequeñas aún existen en el halo galáctico.

Formación del disco

El gas condensado se aplana en un disco alrededor del centro donde continúa la formación de estrellas, primero en movimientos turbulentos y después en círculo.

Cómo se ha estudiado la Vía Láctea

Desde la mitología de los antiguos griegos se encuentran referencias a esa franja brillante de estrellas y gas que podemos observar en el cielo nocturno. A partir de ahí, a través de la historia varios pensadores, astrónomos y científicos poco a poco han formado un conjunto de explicaciones acerca de qué es la Vía Láctea.

En las décadas recientes, la astronomía ha dado grandes pasos para entender el universo ya que se cuenta con instrumentos muy potentes. Por lo tanto el conocimiento de la galaxia en la que estamos ubicados cada vez es mayor, sin embargo, también surgen nuevas preguntas y misterios por resolver.

Grecia
De la mitología griega surge el nombre de la Vía Láctea

En la mitología griega se cuenta que Hera fue engañada por su esposo Zeus para amamantar a Hercules mientra ella dormía. Al despertar y darse cuenta de quien era, es decir un hijo ilegítimo de Zeus, se separó al bebé de su pecho y esto causo una salpicadura de su leche en el cielo, a lo que se le conoce como Vía Láctea.

1610
Italia
Galileo Galilei publica su libro Sidereus Nuncius

En su libro Sidereus Nuncius Galileo Galilei describe sus observaciones de planetas, estrellas y la Vía Láctea donde comenta que esta es una colección de inumerables estrellas distribuidas en clusters. Algunas parecen más grandes pero las multitud de pequeñas es Insondable.

1969
Immanuel Kant

Partiendo de las ideas de Thomas Wright, Kant es de los primeros en proponer que la Vía Láctea no es la única galaxia sino que existen una gran multitud de ellas a lo que llama Universos Isla.

Finales del siglo XVIII
El primer modelo científico de la Vía Láctea por William Hershel

Realizó estudios del cielo con el telescopio de su propia creación para crear un esquema o modelo cienfífico de nuestra galaxia. Sin embargo fué erroneo ya que no pudo medir las distancias entre estrellas.

1922
Universo de Kaptein

A principios del siglo XX el astrónomo Jacobus C. Kapteyn retoma las técnicas de Hershel y elabora su propio modelo de la Vía Lactea. Este modelo asume que la galaxia mide 55 mil años luz y que la galaxía es todo el universo.

1915
Harlow Shapley estudia los cúmulos globulares

En la galaxia existen varios grupos densos de estrellas llamados Cúmulos globulares. Shapley estudia esos cúmulos e inventa una forma de medir sus distancias. Se da cuenta de que tanto el volumen que ocupan así como el centro de estos en grupo no coincide con las demas estrellas, por lo que concluye que la galaxia tiene un tamaño mucho mayor y que al rededor del disco existe un halo de cúmulos globulares y otras estrellas irregulares.

Jan Oort estudia el movimiento de la galaxia

El estudio de los movimientos de las estrellas cercanas al sol le lleva a tener varios descurimiento como el que las estrellas orbitan casi de forma circular al rededor de un centro que está aprox. a 25 mil años luz del sol. Observa que las estrellas forman un disco en rotación y que además la galaxia tiene un halo esférico tenue alrededor.

Descubrimiento de los brazos de la galaxia

Al estar ubicados dentro del disco de la Vía Lácea no tenemos una perspectiva que nos muestre que forma tiene. Para resolver este problema, el astrónomo Walter Baade observa que otras galaxias con brazos claramente definidos por sus estrellas más brillantes y sus nebulosas y propone buscar lo mismo aquí. El astrónomo W. W. Morgan pone en práctica esas ideas para publicar una representación de la estructura espiral de nuestra galaxia.

-
Inicia la misión GAIA para crear un mapa tridimensional de la Vía Láctea

El objetivo de la misión es crear un mapa tridimensional de nuestra galaxia para entender su composición, formación y evolución. Para lograrlo, mide la posición de alrededor de un billón de estrellas en la Vía Láctea. La misión duró 5 años, sin embargo se extendió hasta el 2025.

Galileo Galilei

Espacio para biografía de Galileo Galilei

Immanuel Kant

Espacio para la biografía de Immanuel Kant.

William Herschel

Astrónomo y compositor inglés-alemán reconocido por el descrubrimiento del planeta Urano así como sus teorías de la evolución de las estrellas, ent

Jacobus Kapteyn

Astrónomo holandés dedicado al estudio de la Vía Lactea y reconocido por descubrir la rotación de la galaxia.

Harlow Shapley

Astrónomo norteamericano que realizó investigaciones para conocer el tamaño de la Vía Láctea y reconocido por determinar la posición de la Tierra e

Jan Oort

Astrónomo holandés que realizó grandes aportes para entender las características de la Vía Láctea.

Walter Baade

Astrónomo alemán que descubrió la capacidad de las supernovas de producir pulsares y estrellas de neutrones.

William Wilson Morgan

Astrónomo norteamericano de quien su trabajo consistió principalmente en la clasificación de estrellas y de probar la existencia de brazos en la Ví

Portada de Sidereus Nuncius por Galileo Galilei

Sidereus Nuncius (El mensajero de las estrellas)

Galileo Galilei

En este libro Galileo Galilei describe los descrubrimientos que llevó a cabo con su reciente invención, el telescopio.

Portada

Juegos del cielo nocturno

Descubre ese impresionante lugar en el cielo nocturno. Un libro en el que puedes jugar y aprender acerca de la Vía Láctea.

Bibliografía
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María, V., 2016. La Vía Láctea. Camino de dioses, almas y peregrinos (Camino de Santiago). 1st ed. Madrid: Bohodón Ediciones, pp.18 a 20.
Boen, Brooke, ed. “Supermassive Black Hole Sagittarius A*.” NASA. NASA, May 20, 2015. https://www.nasa.gov/mission_pages/chandra/multimedia/black-hole-SagittariusA.html.